È una forma di morte cellulare programmata che si verifica negli organismi multicellulari. Si tratta di un processo distinto rispetto alla necrosi cellulare, e in condizioni normali contribuisce al mantenimento del numero di cellule di un organismo. Al contrario della necrosi, che è una forma di morte cellulare dovuta a uno stress acuto o trauma cellulare, l’apoptosi si svolge in modo ordinato e regolato. Difetti nel processo dell’apoptosi riguardano numerose malattie: un’apoptosi carente può implicare una crescita cellulare incontrollata, uno dei meccanismi alla base dei tumori.